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Gráfico animado: Como se forma um tsunami?

As deslocação das placas tectónicas na sequência de um maremoto conduzem à deslocação de gigantescas massas de água que, ao se aproximarem da costa, emergem como ondas devastadoras.

Sismos na Samoa e na Indonésia, tsunamis no Pacífico, tufões devastadores nas Filipinas, Vietname, Camboja e Laos - a Ásia está a viver uma semana negra de catástrofes naturais que já fizeram mais de 600 mortos e arrasou regiões inteiras.

Centenas de milhares de pessoas ficaram sem abrigo após estas catástrofes em cadeia que destruíram aldeias e provocaram inundações, indica um balanço feito pela agência France Presse.

A ajuda internacional começou a mobilizar-se enquanto os sinistrados esperam socorro, nomeadamente nas montanhas remotas do Vietname.

O balanço era incerto esta quinta-feira no arquipélago da Samoa, em pleno Pacífico Sul, no dia seguinte ao tsunami, desencadeado por um sismo de magnitude 8 que varreu estas ilhas, devastando numerosas aldeias costeiras e hotéis de turismo.

Vagas marinhas de mais de oito metros de altura abateram-se sobre o arquipélago que se compõe da Samoa independente e da Samoa norte-americana. O tsunami flagelou também o arquipélago vizinho de Tonga.

Pelo menos 144 pessoas morreram, mas espera-se um balanço mais pesado, em face do número de desaparecidos.

O tufão Ketsana fez 362 mortos, na sua maioria nas Filipinas (277), onde a capital, Manila, foi atingida quando aquela ainda se encontrava na fase de tempestade tropical.

Cerca de 2,5 milhões de filipinos foram afectados pelo Ketsana, que seguiu o seu curso destruidor no Sueste Asiático, matando pelo menos 74 pessoas no Vietname e 11 no Camboja.

No Vietname, as autoridades temem inundações históricas. A cidade de Hoi Na, património mundial da Unesco, estava submersa.

Menos de 24 horas depois do de Samoa, um novo sismo de magnitude muito forte (7,9), desta vez localizado no Oceano Indica, sacudiu na quarta-feira a ilha indonésia de Samatra.

Pelo menos 200 pessoas morreram na cidade de Padang. Com muitos edifícios destruídos, segundo uma estimativa oficial. Em 2004, um sismo ao largo de Samatra desencadeou um tsunami que matou mais de 200 000 pessoas na Ásia.

O Presidente Barack Obama decretou na quarta-feira os estado de catástrofe na Samoa norte-americana, prometendo uma "resposta rápida e agressiva" ao desastre e uma ajuda às ilhas situadas fora da jurisdição dos Estados Unidos.

Washington anunciou também que enviará forças armadas para participarem nas operações de socorro nas Filipinas e a União Europeia decidiu desbloquear quatro milhões de euros para ajudar os quatro países atingidos pelo Ketsana.